Der er mindst tre typer solenergi:
Solceller udnytter sollyset og producerer elektricitet (Se nedenfor).
Solvarme producerer varmt vand til bolig-opvarmning og varmt brugsvand (se nedenfor).
Solkraftværker har spejlsystemer, der sender sollyset til en central absorber, hvor vand (eller salte) opvarmes og kan benyttes til el-produktion (se nedenfor).
Desværre bruges betegnelsen solpaneler for begge de to første.